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Ruaraidh Petre, GRSB: l’importanza del bovino per l’ambiente

Ruaraidh Petre è il Direttore esecutivo della Global Roundtable for Sustainable Beef (GRSB) dal 2012. Ha un background nel mondo agricolo, come produttore di formaggio e di carne bovina. Ha lavorato in diversi Paesi e vanta quindi una conoscenza piuttosto ampia delle produzioni animali in tutto il mondo. Abbiamo parlato con lui della GRSB e dei suoi obiettivi.

La Global Roundtable for Sustainable Beef è un’associazione composta da sei diverse circoscrizioni, spiega Ruaraidh Petre: “Abbiamo i produttori, i processi e gli input delle industrie della carne bovina, come i finanziatori. Abbiamo i rivenditori come le catene di supermercati, catene di ristoranti, società civili ed il mondo accademico delle ONG. Abbiamo iniziative alleate, come ad esempio l’industria della pelle, ma anche delle tavole rotonde nazionali, quindi GRSB è un’organizzazione ombrello a livello globale. Ora abbiamo 24 diversi Paesi che partecipano e molti di questi hanno ottenuto una tavola rotonda nazionale o sono membri di una regionale, come la tavola rotonda europea.

Perché e come avete iniziato tutto questo?

Abbiamo iniziato con una conferenza nel 2010. A quel tempo c’era molta preoccupazione sul ruolo della carne bovina sull’ambiente e sul suo impatto ambientale negativo, come ad esempio la deforestazione. Così, abbiamo fatto una conferenza a Denver con cinquecento persone provenienti da tutto il mondo. La discussione era incentrata su come rendere più sostenibile l’industria della carne e come combattere i problemi negativi che c’erano. Non solo in America Latina, dove ovviamente c’erano la maggior parte delle questioni in quel momento, ma sapevamo che la cosa sarebbe diventata molto più ampia. Così le parti interessate di tutto il mondo si sono riunite e hanno deciso che avrebbero dovuto avere un gruppo che riunisse i principali attori dell’industria della carne bovina, ma anche la società civile e le ONG che erano state critiche, e che volevano essere parte della soluzione.

Quali sono i principi della GRSB?

Abbiamo cinque principi e una serie di criteri: uno comprende le risorse naturali, come terra, suolo, acqua, qualità dell’aria; un altro riguarda persone e comunità, che tratta i diritti delle persone che lavorano nel settore, ma anche i diritti delle popolazioni indigene, i diritti del lavoro e i principi sociali; poi abbiamo la salute e il benessere degli animali, che è un punto chiave per noi. La necessità di mantenere il bestiame e la mandria sempre sani è meglio per il benessere, per il produttore e per l’ambiente, perché così non hai bisogno di tanti bovini, ma quelli che hai sono più produttivi. Perché senza il benessere degli animali c’è un problema anche etico, oltre che in termini di produttività e qualità. Quindi il benessere è sempre più di interesse. Poi abbiamo il cibo, in particolare la sicurezza alimentare, e con la filiera alimentare è necessario parlare di controllo, tracciabilità e condivisione delle informazioni. Abbiamo bisogno di una buona condivisione delle informazioni lungo la filiera, in modo che la gente sappia cosa sta comprando, la sua provenienza e come arriva sulle nostre tavole. Il quinto principio riguarda efficienza ed innovazione, che sono entrambe il motore chiave della sostenibilità: noi non siamo contrari allo sviluppo tecnologico, anche se ci sono un sacco di percezioni negative del grande pubblico sull’uso della tecnologia in agricoltura. Noi siamo neutrali e ci basiamo sulla scienza, quindi se c’è una soluzione a un problema grazie ad una nuova tecnologia che può renderci migliori in quello che facciamo, allora siamo disposti a usarla nel miglior modo possibile.

In base alla sua conoscenza, la produzione di carne bovina è davvero la principale fonte di gas a effetto serra nel mondo?

La produzione di carne bovina e il bestiame nel suo complesso, quindi l’intero settore, hanno emissioni di gas serra relativamente elevate ma producono anche un sacco di cibo. Guardate ad esempio dal confronto con il trasporto della FAO. Lei conoscerà bene i dati, naturalmente, ritrattando quelli pubblicati per la prima volta in “Livestock’s long shadow”, abbassandoli. Questo non significa che il bestiame non produce gas a effetto serra, sappiamo che lo fa, ma sappiamo anche che ci sono modi per migliorare il bilancio. L’altra cosa che non è trattata nell’analisi è che il sistema di pascolo sequestra un sacco di carbonio nel suolo, e sistemi di pascolo ben gestiti possono effettivamente aumentare il carbonio nel terreno. La situazione è quindi molto più positiva di quanto si pensa. Basta guardare il metano, che può sembrare un valore molto alto, ma quando si guarda il bilancio complessivo del sistema può effettivamente essere molto più vicino alla neutralità di quanto si possa pensare. Se si gestisce bene il pascolo, il pascolo fa bene al suolo e agli ecosistemi. Gli animali da pascolo, sia i bovini che gli animali selvatici, hanno tutti contribuito a creare quell’erba e quegli ecosistemi: non può esistere un ecosistema o una prateria se non ci fossero gli animali. Uno dei grandi problemi è il ruolo dei suoli nel trattenere l’umidità e c’è un aumento assolutamente massiccio della capacità di ritenzione idrica se si aumenta il carbonio, anche solo dell’1%. Semplicemente aumentando il carbonio nel terreno, e si può fare col pascolo, si aumenta la capacità del terreno di assorbire l’acqua, che evita le alluvioni quando arrivano le grandi piogge. Se si guarda all’Australia, dove ci sono stati terribili incendi, molti dei suoli sono davvero molto bassi in carbonio. Se la gestione del pascolo fosse stata ottimale, ci sarebbe stata molta più acqua, e la vegetazione sarebbe rimasta più verde e probabilmente non sarebbe andata in fiamme.

Il bestiame è davvero in competizione con l’uomo per il cibo?

Questa è una bella domanda. Perché il bestiame ci fornisce cibo e c’è un ciclo e un riciclo di nutrienti. Noi non possiamo mangiare erba, come tutti i monogastrici, i maiali, i polli ecc.… perché non possiamo digerire la cellulosa, che è esattamente ciò che invece i ruminanti sanno fare. La gente spesso crede che si possa semplicemente coltivare i raccolti e nutrire con quelli direttamente gli esseri umani, ma il mondo non va così. La maggior parte del mondo non è in grado di produrre colture commestibili per l’uomo. Quindi, al momento circa il 65% della terra che usiamo per produrre qualsiasi tipo di cibo è in realtà solo per la produzione di erba, e non è perché scegliamo di farlo o solo perché ci piace la carne, ma perché non è adatta a produrre direttamente colture commestibili per l’uomo. Un’altra cosa è che molte delle colture che coltiviamo, in alcuni casi il 30%, e il mais è quella maggiore che esportiamo, vengono usate per nutrire il bestiame. Perché non le usiamo per nutrire direttamente gli esseri umani? È possibile deviare i cereali di qualità nel mercato alimentare umano, ma se un anno hai un problema con il raccolto perché è stato molto umido o è successo qualcosa per cui la qualità è scarsa, devi essere in grado di usarlo in altri modi, quindi è per questo che tende ad essere usato per nutrire il bestiame. Quest’ultimo svolge quindi un ruolo importante nel tamponare il mercato e nel riciclare i nutrienti. Naturalmente, il bestiame svolge anche un ruolo enorme nel fornire letame e materia organica che ritorna nel terreno, perché senza materia organica nel terreno non è possibile coltivare con successo, e senza di essa hai bisogno di più fertilizzanti chimici. Se si utilizza fertilizzante chimico e non si utilizza alcuna materia organica, il terreno, come dicevo prima, si seccherà e ci saranno sempre più problemi su quel terreno nel far crescere le colture. Se invece si riciclano costantemente i nutrienti attraverso il bestiame ruminante, si può mantenere la produttività molto più a lungo. Una volta sono stato invitato a parlare a una iniziativa per l’agricoltura sostenibile, era l’Assemblea generale annuale di Chicago nel giugno 2019, e ho visitato tre produttori di mais e soia: tutti e tre erano tornati ad allevare il bestiame. L’unico motivo per cui l’hanno fatto non era fare soldi, ma riciclare i nutrienti e migliorare le loro colture. E tutti e tre hanno detto che non torneranno mai indietro a non avere il bestiame, perché il bestiame stava ripagando una quantità enorme di denaro in termini di riciclo delle sostanze nutritive.

Normalmente, ogni due anni la GRSB organizza una conferenza globale sulla carne bovina sostenibile. Di cosa si tratta?

Ogni due anni riuniamo tutti i nostri membri e parliamo dei progressi che sono stati fatti su diversi aspetti della nostra missione. Quindi, abbiamo molte diverse tavole rotonde nazionali, e nella conferenza globale usiamo una piattaforma per raccontare al mondo i progressi che ognuno sta facendo nel suo Paese. Ovviamente è fantastico potersi confrontare e condividere esperienze da luoghi diversi. Abbiamo iniziato tutti allo stesso tempo e ci muoviamo in posti diversi. Questa è una delle cose che facciamo.

E adesso, con il Covid-19, come procede la GRSB?

Il Covid-19 ha avuto un impatto su di noi come organizzazione e sui nostri membri in tutto il mondo. Abbiamo dovuto adattarci a un mondo in cui viaggiare era molto meno fattibile, quindi abbiamo portato le nostre attività online. Questo ha funzionato bene in molti modi. Ci è dispiaciuto perdere la co-organizzazione della nostra conferenza del 2020 con la tavola rotonda paraguaiana ad Asuncion e ora terremo una conferenza online nell’aprile 2021. Speriamo di poter tornare a una conferenza fisica in futuro.

Abbiamo sfruttato il 2020 per fare molti progressi nella definizione degli obiettivi numerici per GRSB, nelle aree di impatto sul clima, conversione del suolo e benessere degli animali, che saranno lanciati nella conferenza di aprile. Abbiamo anche dedicato molto tempo allo sviluppo di una strategia di comunicazione per il futuro, che mirerà a delineare i progressi compiuti in tutto il mondo e sottolineare l’importanza della carne bovina sostenibile in un sistema alimentare fiorente.

Giornalista specializzato in sostenibilità, cambiamento climatico e temi ambientali, scrive per diversi giornali, riviste e siti Web. Da una decina di anni è molto attivo sia come relatore che come moderatore presso eventi sempre legati alla sostenibilità ed alla green economy. Laureato in sociologia, fra i temi su cui focalizza il suo lavoro spiccano gli impatti delle produzioni alimentari, a partire da quelli legati alla zootecnia ed ai cibi animali. A fine 2018 ha pubblicato il libro “In difesa della carne”, edito da Lindau.